Residentes, municipios aún batallan con biles de servicios, impuestos no pagados

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Las moratorias que el condado de Chatham impuso sobre las desconexiones del servicio de agua y la recaudación de impuestos morosos terminaron el lunes. La decisión viene una semana después de que el gobernador de Carolina del Norte, Roy Cooper, anunciara la creación de tres nuevos programas estatales orientados a ayudar a los residentes y municipios con fondos para el alquiler y los servicios públicos.

Pero mientras el condado y sus municipios están trabajando con clientes morosos en planes de pago, es posible que no todos los sistemas de Chatham puedan aprovechar los programas de Cooper.

Aquí está un resumen de la situación actual:

Estatus de Chatham

Al principio de la pandemia, la Orden Ejecutiva 142 de Cooper estableció una moratoria en todo el estado sobre las desconexiones de servicios públicos residenciales. Eso terminó el 29 de julio, pero Chatham decidió suspender todas las desconexiones del servicio de agua hasta el 31 de agosto.

El 14 de agosto, el personal de cobranza de Chatham County Utilities envió cartas a los clientes morosos informándoles de la fecha límite del 31 de agosto, proporcionando información sobre cómo establecer un plan de pago que no exceda los seis meses. El condado renuncia a los cargos por pagos atrasados ​​hasta la fecha del 31 de agosto, pero pide a los clientes que paguen los saldos vencidos y actuales de las cuentas. Los clientes morosos pueden comunicarse con el Departamento de Servicios Públicos del Condado de Chatham en watershop@chathamnc.org o al 919-542-8270 para establecer un plan de pago que requerirá pagos mensuales iguales durante seis meses.

Además, la recaudación de todos los impuestos morosos ha estado en espera desde el 16 de marzo. En un comunicado publicado la semana pasada, el condado dijo que las parcelas de uso actual que se enviaron por correo dos cartas antes del 16 de marzo y no han devuelto la documentación requerida serán retiradas del programa de aplazamiento.

El monto total de impuestos vencidos en Chatham es de $2,560,149.28, de los cuales $1,031,577.90 se adeuda por impuestos de 2019.

En cuanto a los servicios públicos, el sistema de Chatham tiene alrededor de 10,200 cuentas de agua activas (el condado no proporciona alcantarillado), según Tracey Wilkie, supervisora ​​de cobros del condado. A finales de julio, alrededor del 2.3% (235 usuarios) estaban en mora con un monto total adeudado de $38,000. Para el viernes, la cantidad de saldos vencidos se había reducido a 189, un total de $26,638, con solo dos personas inscritas en un plan de pago hasta ahora.

En julio, la ciudad de Pittsboro tenía alrededor de 74 de sus 2,034 clientes con cuentas vencidas, lo que equivale a aproximadamente $9,762. El viernes, el administrador municipal de Pittsboro, Chris Kennedy, confirmó que el número de clientes con saldos vencidos se mantuvo igual, pero el monto total adeudado aumentó a $14,429.43. De esa cantidad, $2,151.93 es para un negocio desaparecido que ya no es solvente.

La ciudad está trabajando con los clientes para establecer planes de pago. Aquellos con saldos de menos de $500 tendrán seis meses para pagar y aquellos que superen los $500 tendrán 12 meses. Hasta la fecha, solo dos clientes se inscribieron en el plan de pago.

La ciudad de Siler City tiene la mayor cantidad de pagos adeudados al sistema, pero esa situación ha mejorado ligeramente durante el último mes. En julio, 337 de los 3,705 usuarios de la ciudad estaban atrasados ​​en sus pagos, un total de $72,039. A partir del viernes, esas cifras se redujeron a 263 cuentas de servicios públicos por un total de $66,752.39, según el administrador de la ciudad de Siler City, Roy Lynch. Hasta ahora, la ciudad solo tiene seis cuentas registradas para su plan de pago de seis meses.

En julio, 32 de las 49 cuentas de servicios públicos de Goldston estaban vencidas, con un total de $12,487 adeudado al Distrito Sanitario de Goldston-Gulf. Según el alcalde de Goldston, Tim Cunnup, ese número de cuentas vencidas ha aumentado a 36, ​​con un total adeudado al distrito de $13,640. No hay planes de reembolso a partir del lunes.

El programa del Gobernador Cooper

Mientras tanto, los programas de asistencia de servicios públicos anunciados por Cooper la semana pasada están diseñados para “trabajar juntos para ayudar a las personas a evitar el desalojo y pagar sus facturas”.

“COVID-19 ha puesto a prueba las finanzas familiares en todo Carolina del Norte y muchas personas están luchando para llegar a fin de mes”, dijo Cooper en un comunicado. “Las personas necesitan un lugar seguro y estable al que puedan llamar hogar, especialmente durante esta pandemia, y debemos ayudar a que las personas permanezcan en sus hogares y mantener los servicios públicos encendidos mientras nuestra economía se recupera”.

Aproximadamente la mitad de los fondos, $94 millones, serán desembolsados ​​por la Oficina de Recuperación y Resiliencia de Carolina del Norte (NCORR por sus siglas en inglés) para pagos de alquiler y servicios públicos para los necesitados a través de agencias comunitarias locales. Los fondos para el programa provienen de la Subvención en Bloque para el Desarrollo Comunitario Federal para el Coronavirus y los fondos restantes del Fondo de Alivio del Coronavirus de la Ley CARES.

Otros $53 millones se distribuirán para aquellos que se encuentran sin hogar o que enfrentan un riesgo inmediato de quedarse sin hogar. El programa funcionará de manera similar a la financiación del alquiler y los servicios públicos, coordinando con las agencias comunitarias locales para distribuir el dinero. El programa será administrado por el Departamento de Salud y Servicios Humanos de Carolina del Norte.

El comunicado de Cooper dijo que la esperanza es que las agencias comunitarias elegibles puedan ayudar a los residentes de manera eficiente. Cuando un residente presenta la solicitud, la agencia determinará qué programa es elegible para la persona y ayudará a completar las solicitudes más rápidamente.

“Las familias en crisis no tienen tiempo que perder, y nuestras agencias estatales están coordinando un plan para facilitar que las personas obtengan el apoyo que necesitan”, dijo el comunicado de Cooper.

“Durante esta crisis, es más importante que nunca que el gobierno trabaje de manera más inteligente y rápida para brindar ayuda a las personas que enfrentan el desalojo y la desconexión de los servicios públicos. NCORR se enorgullece de asociarse con todas las agencias para aprovechar al máximo los fondos federales en Carolina del Norte”, dijo la directora de operaciones Laura Hogshead.

El programa final está orientado a ayudar a los pueblos y condados más pequeños para mantener que los gobiernos locales respalden el acceso de los residentes a los alimentos, el acceso a Internet y las pruebas de COVID, además del apoyo con los pagos de alquiler y servicios públicos. Los $28 millones en fondos federales se administrarán como una subvención en bloque para el desarrollo comunitario a través del Departamento de Comercio de Carolina del Norte. Las comunidades elegibles incluyen ciudades con menos de 50,000 residentes y condados con menos de 200,000 residentes, lo que incluye todo el condado de Chatham. El portal para solicitar esta beca ya está abierto.

“El Departamento de Comercio tiene una larga historia de colaboración con nuestros socios del gobierno local para administrar los recursos federales durante tiempos de crisis”, dijo el secretario de Comercio, Anthony Copeland. “Como un conducto listo para la asistencia vital a las comunidades de Carolina del Norte, nuestro programa CDBG ha demostrado su valor muchas veces”.

Beca de evaluación para Chatham

Solo uno de los sistemas de servicios públicos del condado parece estar preparado para aprovechar la subvención CDBG-COVID disponible para comunidades más pequeñas. Para varios sistemas, los costos incurridos al solicitar la subvención y pagarle a un administrador de la subvención superan los beneficios que podrían recibir de la subvención.

El administrador del condado de Chatham, Dan LaMontagne, dijo que el condado todavía está “considerando y evaluará más a fondo la necesidad” de solicitar la subvención CDBG-COVID.

“Tenemos la esperanza de que la mayoría de los clientes con saldos vencidos como resultado de COVID-19 puedan pagar sus saldos a tiempo”, dijo LaMontagne.

Chris Kennedy, administrador de la ciudad de Pittsboro, dijo que es poco probable que la ciudad solicite la subvención del estado. La subvención requiere un administrador de subvenciones, que es un costo adicional.

“Asegurar los servicios de un administrador de CDBG y trabajar con ellos para compilar la documentación necesaria podría ser casi igual en términos de costo a la cantidad atrasada que tenemos en las facturas de servicios públicos”, dijo Kennedy.

Mientras el distrito aún está considerando sus opciones, es poco probable que el Distrito Sanitario de Goldston-Gulf considere solicitar la subvención ya que los costos para solicitar la subvención, al igual que en Pittsboro, probablemente no serían rentables.

Solo Siler City, con la mayor carga financiera debido a la falta de pago de las cuentas de servicios públicos, parece estar preparada para aprovechar la subvención. Lynch dijo que la ciudad planea solicitar la subvención CDBG-COVID y que el personal trabajará en ella esta semana. Es probable que esto se deba a que no solo la tasa de inversión tiene sentido para la cantidad adeuda a la ciudad, sino que la ciudad ya tiene varias otras subvenciones CDBG, lo que significa que ya tiene la infraestructura para administrar otra.

A medida que la pandemia continúa, todavía se está midiendo el costo total de las pérdidas económicas para los residentes y las economías locales. Un grupo de más de 30 grupos de justicia social, ambientales, laborales y comunitarios, incluido el Consejo de Iglesias de Carolina del Norte, la Coalición de Vivienda de Carolina del Norte y el Centro de Justicia de Carolina del Norte, están pidiendo a los líderes legislativos que hagan más.

El grupo envió una carta al liderazgo legislativo esta semana pidiéndole a la Asamblea General que asigne $400 millones de la Ley CARES y otras fuentes como el “Rainy Day Fund” para ayudar a cubrir las facturas de servicios públicos impagas para los residentes de bajos ingresos. La Asamblea General vuelve a sus sesiones esta semana. Queda por ver si decide asignar los fondos restantes de la Ley CARES y cómo.

Se puede contactar a la reportera Casey Mann en CaseyMann@chathamnr.com.

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