La pandemia puede causar grandes retrasos en las elecciones municipales

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SILER CITY — La temporada electoral de noviembre fue histórica y anormal, ya que las restricciones de COVID-19 forzaron cambios de protocolo a nivel nacional.

Pero la temporada electoral de 2021 se puede ver alterada de manera similar por circunstancias pandémicas, al menos en Siler City.

El pueblo tiene dos desafíos para su temporada de elecciones: los datos del censo llegarán varios meses más tarde de lo habitual debido a los retrasos pandémicos, y los comisionados todavía deben de rediseñar los distritos de votación en Siler City antes de que puedan comenzar las elecciones municipales.

En la reunión de la junta de comisionados el lunes, dos representantes de Tharrington Smith, una firma de abogados, describieron los detalles del cronograma de las elecciones de este año y algunas opciones sobre cómo el pueblo podría adaptarse. Tharrington Smith asesoró al pueblo de Siler City hace 10 años durante su anterior distribución de distritos.

“La redistribución de distritos es, como la mayoría de la gente sabe, el proceso de rediseñar los distritos de votación para que cada distrito tenga aproximadamente la misma cantidad de personas”, dijo Blake Esselstyn, un demógrafo que trabaja con Tharrington Smith en el empleo del pueblo. “Y para hacer eso, debe tener cifras precisas sobre la cantidad de personas en cada bloque del censo”.

No se necesita cambiar los distritos si la población no ha cambiado mucho durante la década anterior, pero “es posible que el pueblo deba redistribuir si hay un cambio en la población que desequilibra los distritos a los fines de una persona, un voto”, dijo Deborah Stagner, abogada de Tharrington Smith, refiriéndose a la regla de que todas las personas deben tener la misma representación en la votación.

Normalmente, las cifras del censo se habrían entregado al pueblo el 18 de febrero. Eso permitiría a los funcionarios del pueblo tener varios meses para modificar los distritos y presentarlos a la junta electoral del condado en preparación para las elecciones de fin de año.

“Normalmente, en un escenario normal”, dijo Esselstyn, “los datos se entregarían al pueblo en febrero y marzo, y la presentación de los candidatos comenzaría en julio”.

Sin embargo, la semana pasada, la Oficina del Censo de EE. UU. anunció que los datos de población no llegarán a las ciudades y pueblos hasta finales de septiembre.

“Entonces, eso es mucho después de que el período de presentación real ocurriera normalmente para las elecciones municipales que tienen lugar en años impares”, dijo Esselstyn.

¿Qué significa eso para Siler City y otras ciudades con elecciones programadas para este otoño?

“En este punto, es posible que la Asamblea General promulgue leyes que cambiarán o retrasarán la presentación y las elecciones para todos los municipios del estado”, dijo Stagner.

Una variante de esa posibilidad es que los legisladores de Carolina del Norte pueden posponer las elecciones “solo para los municipios con elecciones de años impares que también tienen distritos electorales”, dijo Esselstyn, como Siler City. “... Hay muchas ciudades y pueblos que tienen elecciones en años impares pero no tienen este requisito de redistribución de distritos, por lo que no tendrían el mismo problema”.

Sin embargo, si la Asamblea General no toma medidas, la ley aún le permite a la ciudad o al pueblo retrasar sus elecciones en espera de ciertos requisitos: una audiencia pública y una votación para adoptar una resolución que reprograme las elecciones para marzo de 2022.

“Pero incluso con una fecha de marzo para las elecciones del próximo año, eso todavía nos pone un poco apretados de tiempo”, dijo Stagner, “dado que los datos del censo no llegan hasta este otoño”.

Si las elecciones se trasladan a marzo, la junta tendría unas cinco semanas para llevar a cabo para rediseñar los distritos. Después, la junta de elecciones recibiría un mes para “averiguar la importancia de estos distritos”, dijo Esselstyn.

Eso es aproximadamente la mitad del tiempo que suelen tardar las ciudades en reorganizar eficazmente sus distritos.

“Es posible que se pueda realizar la redistribución de distritos en un período de tiempo más corto”, dijo Stagner, “pero una cosa que les hablaremos mientras que entremos en el proceso es si y cuántas opiniones del público se deben solicitar, si quieres tener una audiencia pública y ese tipo de cosas”.

Para dar a la junta de comisionados el tiempo máximo para tener la debida diligencia en redistribuir los distritos, la elección se podría retrasar aún más en 2022, con la presentación de candidatos para comenzar en algún momento de febrero y las primarias extendidas hasta mayo. Pero la Asamblea General tendría que tomar esa decisión, indicaron Esselstyn y Stagner.

Algunos comisionados expresaron dudas por retrasar la temporada electoral, pero Stagner recordó a la junta que la ley estatal requiere una representación justa de todos los votantes.

“Está obligado a respetar la regla ‘una persona, un voto’ en sus distritos”, dijo, “y si las elecciones se llevarán a cabo con distritos que estaban tan desequilibrados que no cumplieran con eso, potencialmente (los comisionados) estarían (en problemas) por no tener distritos que cumplan constitucionalmente”.

La junta no tomó ninguna decisión con respecto al calendario de elecciones en su reunión del lunes. Si la Asamblea General no aprueba una legislación para abordar las circunstancias únicas de la pandemia, los comisionados deberán examinar sus opciones más en los próximos meses.

“Si resulta que se necesita una resolución del pueblo para posponer las elecciones”, dijo Stagner, “... ciertamente estaremos aquí para ayudar y trabajar con ustedes en ese proceso”.

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